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IL BUSINESS BACKFIRE: LA RUSSIA ESPORTA GUASTI?

All'inizio di questo autunno, un aereo che i contribuenti britannici una volta spendevano miliardi per tenere fuori dal loro spazio aereo è atterrato all'aeroporto di Farnborough, nel sud dell'Inghilterra. Il bombardiere Tupolev Tu-22M3 (chiamato Backfire dalla NATO) faceva parte di una flotta di 20 aerei di aerei russi e ucraini, inclusi alcuni dei più recenti progetti delle repubbliche, esposti alla più grande fiera dell'aria e della difesa dell'anno. La vista di vecchi avversari che condividono i cieli in pace può essere commovente, ma le implicazioni per il commercio internazionale di armi sono agghiaccianti.

Lo spettacolo che la Russia e altre repubbliche, in particolare Ucraina e Uzbekistan, hanno messo in scena a Farnborough a settembre, è stata solo l'ultima e più grande esibizione in una serie di quattro anni che ha suonato in luoghi diversi come Singapore, Dubai e Parigi. C'è uno scopo molto serio dietro tutti i trucchi acrobatici: vendere armi per sopravvivere.

È uno scopo con cui l'amministrazione uscente degli Stati Uniti ha familiarità. Due giorni prima che il Tu-22M3 atterrasse in Inghilterra, il presidente Bush, nel fervore della sua rielezione, diede il tanto atteso permesso a Taiwan di acquistare 150 caccia General Dynamics F-16. La decisione, che ha invertito la politica di vecchia data ed è stato garantito per infastidire la Cina, salverà migliaia di posti di lavoro texani. Il presidente ha ripetuto il suo atto di Babbo Natale due settimane dopo presso lo stabilimento F-15 di St. Louis. Dopo che una richiesta saudita per 72 caccia F-15 era rimasta sulla sua scrivania per più di un anno, Bush ha annunciato che la richiesta sarebbe stata inviata al Congresso, giusto in tempo per salvare la linea F-15 dalla chiusura. Le due operazioni valgono quasi 10 miliardi di dollari e le ex repubbliche sovietiche vogliono una fetta dello stesso mercato.

Nell'austera suite dei russi affacciata sulla pista, il capo progettista di Tupolev Boris Levanovich, sulla cinquantina con una cuffia di capelli bianchi alla Eltsin, ha risposto alle domande con la fredda brevità di un ingegnere. Il bombardiere Tu-22M3 è disponibile per l'esportazione? 'Non ora, ma molto presto', rispose. Il team di progettazione sta lavorando a un modello da esportazione, con alcune modifiche al radar e all'elettronica. Più tardi nello spettacolo, i funzionari russi hanno negato le notizie secondo cui era stato raggiunto un accordo per vendere una dozzina di Tu-22M3 all'Iran, parte di un pacchetto di aerei e missili da 2 miliardi di dollari.

Levanovich ha risposto con la frase 'segreto commerciale' alle domande sull'equipaggiamento e sulle prestazioni del Tu-22M3, ma gli opuscoli russi forniscono alcuni indizi. Il Tu-22M3 è più piccolo del B-1B dell'aeronautica americana, ma con portabombe extra può sollevare 53.000 libbre di bombe, tanto quanto il bombardiere Northrop B-2 Stealth. Il Tu-22M3 può volare abbastanza lontano da colpire Istanbul, Il Cairo, La Mecca o Karachi da Teheran, con un carico di bombe equivalente a 50 missili Scud, oppure può trasportare un missile in grado di disattivare o affondare una superportaerei con un solo colpo.

I demistificatori della potenza aerea sostengono che i bombardieri sono bersagli facili. Ma l'aeronautica americana ha usato i B-52 - più grandi, più lenti e meno manovrabili del Tu-22M3 - per colpire gli aeroporti iracheni la prima notte della Guerra del Golfo. Nelle mani di un astuto stratega, il Tu-22M3 sarebbe un avversario pericoloso e distruttivo.

L'Unione Sovietica era solita vendere ai suoi clienti di esportazione versioni ridotte dei suoi aerei, che di solito trasportavano elettronica e missili usati su vecchi aerei. Etichettate con disprezzo come 'modelli di scimmia' dai professionisti militari, le stesse versioni furono costruite per le riserve sovietiche. Ma i venditori di oggi dalla Russia e dalle repubbliche stanno imparando a vendere in un mercato competitivo. I loro clienti chiedono e ottengono il meglio, perché l'industria è alle corde.

Secondo un alto funzionario russo, l'industria aeronautica impiega 1,2 milioni di persone in Russia, Ucraina e Uzbekistan. Le repubbliche sono seriamente intenzionate a convertire l'industria alla produzione commerciale: i funzionari russi a Farnborough affermano che stanno accelerando lo sviluppo di nuovi aerei commerciali, spendendo il 50% in più quest'anno rispetto al 1991. Ma questo investimento non genererà molto lavoro a breve termine, in un mercato mondiale già impantanato nella sovraccapacità e pieno di concorrenti agguerriti.

Gli stabilimenti aerei russi chiuderanno a meno che non continuino a costruire aerei da guerra. La gigantesca fabbrica di Kazan, che costruisce il Tu-22M3, è stata ampliata negli anni '80 per costruire il nuovo bombardiere Tu-160, ma la produzione è terminata quest'estate a causa dei tagli alle armi strategiche. Le vendite all'esportazione del Tu-22M3 sono l'unica speranza dei suoi lavoratori. Finora, i russi non hanno effettuato molte vendite al di fuori dei loro mercati tradizionali, come Libia e Siria.

I clienti occidentali e di formazione occidentale sono rimasti generalmente colpiti dai design russi, ma hanno avuto riserve su alcune delle loro caratteristiche. Ad esempio, la maggior parte degli aerei militari sovietici era assegnata a un compito specifico. I caccia costruiti per il combattimento aereo non erano equipaggiati per l'attacco al suolo. In generale, i combattenti occidentali possono fare entrambe le cose.

I russi hanno ascoltato e quest'anno a Farnborough, MiG e Sukhoi hanno mostrato nuove versioni multiruolo dei loro caccia MiG-29 e Su-27. Ci sono già indicazioni che il successo russo aiuterà a rivitalizzare le corse agli armamenti regionali. Quando gli Stati Uniti hanno annullato il divieto di 11 anni sulle vendite di F-16 a Taiwan, uno degli argomenti dell'amministrazione era che la Russia aveva sbilanciato la situazione vendendo caccia Su-27 alla Cina. Allo stesso modo, l'approvazione dell'accordo con l'F-15 saudita ha seguito una furiosa campagna di lobbying in cui McDonnell Douglas ha sostenuto che la moderazione unilaterale da parte dell'America significherebbe semplicemente che i sauditi avrebbero portato i loro combattenti altrove – e avevano ragione.

Anche la British Aerospace, che stava affrontando la fine della sua linea di produzione di caccia, stava sbavando alla prospettiva di un altro lotto di Tornado. Ora, i venditori di caccia stanno esaminando il prossimo requisito dei sauditi: un sostituto di circa 80 Northrop F-5. Ciò che i sauditi vogliono e pagheranno sarà influenzato dalla minaccia – e se la minaccia include uno squadrone o giù di lì di Tu-22M3, è probabile che vorranno qualcosa dalla fascia alta del mercato.

C'è un'alternativa a una corsa mondiale di caccia? La maggior parte del mondo supporta i controlli sulle tecnologie delle armi nucleari. Inoltre, un codice internazionale sull'esportazione di missili a lungo raggio e tecnologia correlata è stato parzialmente efficace, bloccando alcune iniziative internazionali. A differenza della tecnologia nucleare o dei missili, tuttavia, gli aerei da guerra richiedono molto lavoro da costruire e da supportare. Impiegano e sostengono decine di migliaia di elettori, che non vogliono sacrificare il proprio lavoro nella speranza di evitare un'ipotetica guerra, in futuro, dall'altra parte del mondo. Inoltre, in assenza di un regime di controllo multilaterale, tale sacrificio sarà vano.

Un accordo di controllo internazionale sulle esportazioni di aerei militari potrebbe essere un obiettivo pratico, per una ragione: solo una mezza dozzina di nazioni ora giocano sul mercato e poche altre possono permettersi il prezzo multimiliardario di ingresso. Sarebbe, almeno, una degna sfida per la prossima amministrazione degli Stati Uniti.

Bill Sweetman, l'autore di più di 20 libri sulla tecnologia aerospaziale e sulle questioni politiche, ha sede a Minneapolis-St Paul.